Archivo mensual: noviembre 2008

Siempre alerta

¿Te has fijado hacia donde está orientada tu cama? Los seres humanos tendemos a colocar nuestra cabeza en dirección contraria a la entrada de nuestro dormitorio. Un reducto instintivo de cuando nuestros antepasados podían ser sorprendidos por depredadores nocturnos mientras descansaban y que les podía dar unos segundos de ventaja para defenderse o bien para no perder “lo más útil” en la primera embestida.

Buenas noches, que descanséis bien.

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Tras las huellas del cáncer

 

nivel 2 de 4 posibles en complejidad

Una de las incorrecciones médicas más frecuentes es la de considerar el cáncer como una única enfermedad. Y es, precisamente, en el hecho que no lo sea donde radica su complejidad. El cáncer es realmente un conjunto relativamente amplio de enfermedades que se caracterizan por la proliferación y comportamiento incontrolado de uno o varios tipos celulares, que se denominan células malignas. Los diferentes tumores no solo se diferencian en el tipo de órgano al que afectan sino que además existen múltiples variantes de cada tipo de cáncer. Esta variabilidad proviene de las diferentes mutaciones que pueden generar el tumor en un tejido y cuyo estudio en los últimos años ha permitido evaluar los riesgos y tratamientos de estas enfermedades a pacientes concretos. De forma que el médico puede analizar algunos marcadores genéticos del tumor y función de estos realiza un diagnostico y tratamiento específico para esa variedad. Sin embargo este punto esta todavía en pañales y sólo se conocen algunos de los marcadores de cada tipo de cáncer, puesto que su enorme variabilidad ha impedido realizar un mapa completo de las mutaciones asociadas a cada variedad. 

Para abordar este problema 8 países, incluido España, se han lanzado a la secuenciación de muestras de tumores pertenecientes a cientos de pacientes de forma que se pueda asociar la malignidad -o la respuesta a un tratamiento- a cada tipo de variedad genética. Un esfuerzo que se puede definir de épico por la cantidad de recursos humanos y económicos que exigirá y en el que España abordará la leucemia linfática crónica con un presupuesto de unos 15 millones de euros. Esta parte del proyecto estará coordinada por el Dr. Elías Campo del Hospital Clinic de Barcelona, uno de los centros punteros en la lucha mundial contra el cáncer.

Se prevé que estos estudios permitan en un futuro cercano la generación de una nueva generación de fármacos mucho más específicos, lo que podría incrementar la tasa de supervivencia de muchos tipos de cáncer que, actualmente, se incrementa de media un 3% cada año (fuente Joan Massagué in person). Este tipo de estrategias se están utilizando también para la lucha contra el VIH que como comenté recientemente es capaz de mutar muy rápidamente y por tanto hacer ineficaces los fármacos para atacarlo.

Se ha dispuesto que los organismos involucrados no patentarán ningún descubrimiento y que, como ocurrió con el Proyecto Genoma Humano, todos los resultados estarán a disposición pública. Endeclaraciones al diario Público el Dr. Campo indicó que “Esta información debe ser útil para que la industria contribuya a generar nuevas herramientas de diagnóstico y fármacos”. Es más que probable, como ya ocurrió con el Proyecto Genoma Humano, que se abra un debate -e incluso litigios- por la autoría y pertinencia de las patentes que se generen a partir de estos descubrimientos.

Más información:

International Cancer Genome Consortium (ICGC)

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La Ciencia de las baldosas sueltas

El siguiente estudio fue realizado utilizando el software Earth Impact Effects Program para el análisis de la muestra de estudio: la baldosa de Bilbao. Aunque se creía que este género de baldosas no se ajustaban a ningún modelo matemático, mi grupo de investigación ha conseguido aplicar los complejos algoritmos del programa citado para calcular la trayectoria del impacto de las absconditus fonteius que emergen del interior de este y otros géneros de baldosas. 

Nuestro estudio muestra  la existencia de  dos tipos de fenómenos para este proceso. En primer lugar el fenómeno que hemos denominado “pull one’s leg” y que se muestra en la imagen inferior. El código de color indica la zona de impacto siendo el 99% del mismo (o cómo se conoce técnicamente: “agua hasta dentro del calcetín”) la zona marcada en rojo. En gris podemos observar la posición del pie en el momento del impacto.

baldosas-sueltas

El otro fenómeno es altamente complejo puesto que las variables de las que depende no son fácilmente aislables en un laboratorio convencional y por ello lo hemos denominado “Pushing the red button”. Entre las variables más importantes es el factor X. En estudio hemos demostrado que el impacto hacia X tiende al 100% en los siguientes sujetos:

  • La pareja durante la primera cita o en la fiesta de graduación
  • El jefe o director el día de una reunión importante

baldosas-sueltas-y-tu-jefe-o-novia

En artículo será publicado próximamente en la revista Nature bajo el siguiente título:

The genus of floor tiles named Bilbao adapts its pattern during the absconditus fonteius impact. Tall et cute. Nature 3(8), 2008.

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¿Periodismo? ¿Sociología? ¿Ciencias Políticas?

En 2006 fue nombrado director del principal periódico español, El País, un licenciado en químicas, Javier Moreno. [..] Las dos personas que en 2006 tenían responsabilidades para solucionar el mayor problema político de España, el terrorismo vasco, no eran licenciados en sociología, en derecho o en ciencias políticas. Eran químicos: Alfredo Pérez Rubalcaba, Ministro de Interior, y Josu Jon Imaz, en ese momento presidente del PNV.  [..] El español que más alto ha llegado en la política mundial, Javier Solana, era físico.

Carlos Elías en La Razón Estrangulada, argumentando a favor de la enseñanza de ciencias naturales como herramienta para fomentar la capacidad de análisis y plasticidad en los estudiantes. Pendiente resbaladiza, ya os contaré donde me lleva.

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Sobre embriones, fetos y bebes

nivel de dificultad 2 de 4

 

Los grupos antiabortistas han estado especialmente ocupados durante este año atacando clínicas donde se practicaban abortos. Mientras, en programas de opinión serios se enfrentaban posturas opuestas otorgando la misma relevancia a todas las opiniones como, si en todos los puntos tratados, la opinión de todo el mundo contara lo mismo. Este artículo pretende aclarar algunos de los puntos más conflictivos del uso de embriones en investigación, fecundación in vitro y del derecho al aborto desde una perspectiva racional.

Desarrollo embrionario en humanos

Un resumen rápido que además aclarará algunos términos útiles posteriormente: un espermatozoide fecunda un óvulo. El resultado es un zigoto que se divide progresivamente, llamaremos a este estado embrión. Este proceso embrionario tiene varios puntos clave: la anidación del embrión en la pared del útero (o preembrión según algunos expertos en bioética) que ocurre al séptimo día aproximadamente, y la aparición de la cresta neural al 14º día, punto clave porque a partir de ese momento ya no pueden formarse gemelos idénticos debido a que las células pierden una capacidad denominada totipotencialidad. Tras tres meses de desarrollo embrionario se alcanzaría un estado de feto, otro paso importante, en el que empiezan a formarse órganos internos y que durará hasta el nacimiento. Entre los órganos destaca la formación del sistema nervioso y su maduración que finaliza entorno a las 24-30 semanas (5-7 meses). Finalmente, según la ley española, el recién nacido se convierte en persona tras 24h de vida fuera del útero (este último punto no tiene mucho que ver con ciencia alguna así que no entraré en él).

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Cambios en Tall & Cute

Aprovechando la coincidencia de cambio de status y las 100.000 visitas que me habéis regalado he decidido empezar a hacer algunos cambios en el blog. En primer lugar y atendiendo a algunos comentarios acerca de la dificultad -o la falta de ella- de algunos posts, he decidido catalogar los artículos científicos en función de su dificultad. Pero como uno es 50% bioquímico y 50% freaky he elegido el siguiente tipo de categorias para la dificultad:

nivel-1

nivel-2nivel-3

nivel-4a

Corresponden a los niveles de seguridad de un laboratorio [pdf]. Los artículos muy sencillos tendrán el primer dibujo con una Escherichia coli (tendrás un kilo de ellas por el cuerpo). La mayoría estarán catalogados con el nivel 2 y llevarán también la bacteria causante de la gangrena: Clostridium perfringens. El nivel 3 requerirá un cierto conocimiento de la materia que se trata y tiene como representante al VIH, además de los anteriores. Finalmente las idas de olla más complejas tendrán como último compañero al virus del Ebola.

La mayoría de artículos del blog continuarán siendo de ciencia (aproximadamente el 90%), estos estarán siempre etiquetados en la categoría Science&Nature por lo que si sólo queréis leer ese tipo de posts podéis suscribiros únicamente a la feed de esa categoría, que es además la que contiene los posts que se publican en Hispaciencia.

Haré algunas modificaciones menores en el blog, si consideráis que debería cambiar alguna cosa comentadlo para que lo vaya pensando. Entre los cambios es posible que el blog esté también en versión en inglés próximamente.

Finalmente tengo intención de escribir bastante sobre ciencia española por lo que incluiré biografías y entrevistas a científicos españoles además de trabajos suyos. Me parece que es una buena idea comunicar el trabajo que se está haciendo con el dinero de todos, ya que a veces se da la impresión de que aquí no se hace nada.

Iré comunicando los cambios que haga. Y recordad que cualquier aportación será bienvenida.

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Fantasmas

Mi padre era solo un niño muy pequeño, sin embargo se percató de que algunas mañanas los campos, el día anterior baldíos, se encontraban bien labrados después del alba. Creía que los espíritus y fantasmas los trabajaban por la noche. Me contó que una mañana le preguntó a mi abuela cómo podían los fantasmas labrar la tierra por las noches. La respuesta fue una reprimenda y una bofetada. 

Tardaría aun muchos años en comprender que los maquis, los hombres del monte, bajaban por las noches a labrar esa tierra gallega al amparo de la noche. No podían dejar a su familia sin su fuerza de trabajo ni terminar una guerra que ellos no habían buscado. 

Sin embargo, parece que todavía hay que recordarle a algunos que esos hombres no eran fantasmas, que existieron y que tanto ellos como los suyos fueron forzados a vivir de una forma infrahumana.

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A school in a box

Nicholas Negroponte tardó sólo 6 semanas en escribir su famoso libro Being Digital [versión en castellano]. No necesitó ni notas ni manuscritos que corregir esta obra que se adelantó a su tiempo puesto que ya había vivido en el futuro: en el Media Lab del M.I.T.

olpc

El profesor Negroponte explica la anterior anécdota antes de introducir el proyecto que le ha hecho dar la vuelta al mundo: “One Laptop Per Child” (OLPC). Una iniciativa que ya ha llegado a Camboya, Nigeria, Perú o Uruguay y que se propone llevar la educación por medio de un portátil ultrabarato y de bajo consumo. Negroponte responde sin titubear al ser preguntado sobre la conveniencia de este proyecto en un mundo en el que mucha gente pasa hambre:

“Cambia Portátil por Educación. La gente no duda en que merece la pena llevar la educación a todos esos sitios. [..] Esta iniciativa representa una escuela dentro de una caja.”

Nicholas Negroponte, Inauguración de la Semana de la Ciencia en Bilbao

Los portátiles que muestra son máquinas perfectas de eficiencia: un consumo de 2 W (El portátil desde el que escribo consume unos 45 W), con manivelas o placas solares para recargar, pantallas especiales para el brillo solar (no todo el mundo tiene un techo al que llamar escuela), teclados bilingües en idiomas que hasta ese momento carecían de teclado propio y WiFi. Este último punto se presenta como parte fundamental del proyecto, puesto que la formación de redes sociales es su base para promover el conocimiento. De hecho cada portátil sólo lleva dentro un centenar de libros ¡Pero todos no llevan los mismos! de forma que conjuntamente pueden formar una biblioteca de más de un millón de libros.

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Nicholas Negroponte. Fuente Wikipedia.

El profesor Negroponte aprovecha además la oportunidad para mostrar su opinión sobre como potenciar la generación de ideas: no estigmatizar los fallos, escuchar a los jóvenes, aprovechar la heterogeneidad, descentralizar, tomar riesgos y sobre todo no dejarse llevar por la disciplina. No habla por hablar, ha vivido el aprendizaje de muchos niños junto a su proyecto. Aprendiendo a aprender mientras programaban ordenadores y repararaban (debugging) los errores del anterior paso de programación. Sus principios son también muy claros: saturar cada punto, puesto que todos los niños deben tener un portátil y no solo el 10% de la clase. Y que además este portátil sea suyo, que lo puedan llevar donde quieran para así seguir aprendiendo y transmitir su aprendizaje

Muestra el diseño como una poderosa arma para ahorrar costes y optimizar las máquinas de las que tendrá que crear millones. Máquinas baratas capaces de adaptarse a todas las tareas que necesita un niño (jugar, comunicarse, aprender…). ¿Enchufes? La mitad de los niños del mundo viven sin electricidad: una palanca con una dinamo o un panel solar.

El profesor del M.I.T Nicholas Negroponte [Wikipedia] es uno de los gurús de la tecnología más influyentes del mundo. Su proyecto One Laptop Per Child cosiguió el apoyo de Naciones Unidas y de muchos países en vías de desarrollo, además de incentivar el desarrollo de microordenadores. Además es cofundador de la revista Wired. Últimamente ha recibido críticas por incluir en sus ordenadores Windows, si bien al ser preguntado por este tema ha dejado claro que incluyen software libre aunque permiten instalar alguna versión de Windows. Nicholas Negroponte ha estado inaugurando hoy la Semana de la Ciencia organizada por Innobasque en Bilbao.

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El incrementalismo es el enemigo de la creatividad. Nicholas Negroponte en la pizarra para la Innovación de Innobasque

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