Archivo mensual: abril 2009

Genios

La principal diferencia entre un lunático y un genio es que el segundo ya ha conseguido convencer a los demás de que no está loco.

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Soy un Cerebro Fugado

wanted-brainO eso dicen las estadísticas. Pero en mi caso -de momento-, porque quiero. No todos tienen esta suerte: tras años de excelente trabajo en el extranjero con contratos o becas postdoctorales bastante decentes se plantean volver a España sin que las oportunidades estén muy claras.

España posee bastantes centros de investigación de relevancia internacional y unas curiosas costumbres: ofrecer contratos bastante cutres, no mantener la financiación de proyectos a largo plazo y anunciar a bombo y platillo que un gran investigador vuelve/viene a España. No me entendáis mal, no es que me parezca mal que los grandes científicos vuelvan al país, lo que me parece tremendo es que un científico tenga que haber realizado ya muchos de sus mejores logros en otro país antes de venir a España (Por cierto que esto tampoco es un camino de rosas y da para otro post). El sistema forma buenos científicos (al menos en mi opinión) y muchos salimos del país para aprender más. Sin embargo, el sistema actual falla al no reclutar buenos jóvenes científicos que vayan a realizar lo mejor de su carrera científica dentro del país. Y digo buenos científicos y no científicos españoles. Que aquí nos confundimos mucho en este tema: una cosa es apoyar a los científicos españoles y otra es regalar los puestos de trabajo, especialmente en un tema tan costoso y tan delicado por su relevancia. En todo caso, el privilegio de poder atraer buenos investigadores extranjeros se lo quedan países como Reino Unido, EEUU, Alemania o Francia mientras que en España sólo ahora, y tímidamente, empiezan a verse investigadores extranjeros.

No es un trabajo de un día y requiere algo que también atenta contra nuestras costumbres: pactos de Estado. No voy a decir que no haya algunas buenas iniciativas como las Becas Ramón y Cajal que cumplen ya unos 5 años. Pero estos esfuerzos se quedan cortos no sólo en el plano económico para el investigador (en muchos casos es lo menos relevante) sino en la falta de infraestructura y personal de trabajo para llevar a cabo proyectos competitivos. El problema de España se puede resumir en una anécdota: el mismo día que España era agraciada con la Copa América de Vela, se decidía la ubicación del ITER, el Centro de Fusión Nuclear (el segundo proyecto tecnológico más costoso de la historia sólo por detrás de la Estación Internacional). Su ubicación sería Cadarache (Francia) en vez de la oferta española. Encontré una pequeña reseña sobre el tema debajo de la tonelada de hojas sobre la Copa América.

Personalmente disfruto de mi trabajo como investigador en el German Cancer Research Center en Heidelberg, lo hago además con la ayuda del Gobierno Vasco. Disfruto y me esfuerzo por aprovechar esta oportunidad. Lo que no sé es si cuando quiera devolver el esfuerzo que España ha realizado en mi educación podré hacerlo. De no poder volver, que sea por no dar la talla y no porque todo siga igual.

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Hágase la luz

Nature and Nature Laws lay hid in the night. God said, Let Newton be! and all was light.

(La naturaleza y sus leyes yacían ocultas en la nocheDijo Dios “que sea Newton” y todo se hizo luz)

Alexander Pope, poeta inglés)

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La otra Reacción en Cadena

 

Nivel de dificultad: 3 de 4

Nivel de dificultad: 3 de 4

 

¿Recuerdas el mundo sin Internet? Yo era bastante joven por lo que se me hace difícil imaginar mis estudios y mi trabajo sin una herramienta tan indispensable. Aun pareciendo una comparación exagerada, existe una herramienta biotecnológica que para muchos de nosotros es como Internet: no podemos casi imaginarnos la vida previa a su invención. Esta herramienta no es otra que la llamada Reacción en Cadena de la Polimerasa (PCR). Su fundamento es relativamente sencillo, aunque ingenioso, y surgió en respuesta a un problema técnico fundamental de las Ciencias Biológicas: ¿Cómo replicar in vitro DNA de una forma eficiente?

Todos los organismos poseen las herramientas necesarias para replicar su genoma y en el caso de las bacterias, por ejemplo, de replicar además secuencias circulares de DNA. Las polimerasas, proteínas encargadas de producir hebras de RNA o DNA, son claves en dicha replicación pero no únicas responsables de dicho proceso. Varias proteínas se encargan de se separar las hebras, reducir la tensión o cortar fragmentos convirtiendo el proceso de replicación en una tarea muy compleja.

300px-pcrsvgEn 1983, Kary Mullis ideó una sistema para producir una gran cantidad de hebras de DNA a partir de un único fragmento. El sistema jugaba con la temperatura como factor principal, puesto que el DNA tiende a formar dobles hebras (como las que estamos acostumbrados a ver) a temperatura ambiente y se separa al incrementarse la temperatura. La doble hebra no puede ser replicada sin un sistema muy complejo y la hebra simple no podía ser copiada debido a que las altas temperaturas necesarias eran incompatibles con las polimerasas. Sin embargo el descubrimiento de organismos estremofilos que poseían proteínas capaces de trabajar a altas temperaturas daban la pieza clave a la idea de Mullis, que consistía en realizar diferentes ciclos de calentamiento para separar las hebras (94ºC), enfriamiento para unirlas a cebadores de DNA necesarios para que la polimerasa pudiera encontrar la zona de DNA a copiar, y replicación a temperaturas intermedias (72ºC), algo posible sólo usando la polimerasa de un organismo termófilo (Thermophilus aquaticus). Con esta estrategia Mullis conseguía producir 10.000 millones copias de DNA a partir de una única secuencia.

Esta técnica es la herrramienta que permite a los forenses identificar a individuos a partir de muestras minúsculas de DNA que es amplificado para su estudio. Es crucial para analizar mutaciones relacionadas con muchas enfermedades hereditarias (Huntington) y tratamiento específico para otras enfermedades como el cáncer o identificar con una fiabilidad enorme la paternidad.  En los laboratorios de biomedicina de todo el mundo su uso para decenas de técnicas diferentes la han convertido en una técnica indispensable (clonación, secuenciación de genomas, mutagénesis, análisis de expresión a tiempo real…). 

Mullis recibió el premio Nobel de Química por su descubrimiento, el cual no ha estado exento de disputas y batallas legales por la patente de una de las herramientas más indispensables que ha conseguido el ser humano. No es, sin embargo, un mérito que corresponda sólo a Mullis, sino un trabajo que arrancó hace ya más de 50 años con el descriframiento del código genético (Crick, Khorana…) y el descubrimiento de las polimerasas por  un español, Severo Ochoa.

Enlaces relacionados:

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Lord of the Universe

Sheldon: “Penny… I am a Physicist. I have a working knowledge of the entire Universe and everything it contains.
Penny: “Who is Radiohead?
Sheldon: “... a working knowledge of the important things of the entire Universe

The Big Bang Theory. The Work Song Nanocluster (2×18)

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