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Investigación con animales

(Traducción: Gracias a la investigación con animales, ellos pueden protestar 20.8 años más)

Cartel del Departamento de Salud de EEUU. Según sus estudios, la investigación realizada en animales ha permitido aumentar la esperanza de vida de los seres humanos (en Occidente) en 20.8 años.

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¿Estamos comunicando?

embrollo matemático

No es difícil encontrar buenos oradores y comunicadores en los congresos científicos. Especialistas que dominan y disfrutan de su materia de estudio y comparten su entusiasmo con sus compañeros. Ahora bien, casi cualquier científico sabe que el reto de la comunicación no está en los congresos si no en la calle: ¿Puedes explicarle en que trabajas a tus padres?. Podría parecer una pregunta trivial para aquellos que no se han encontrado en tal tesitura pero os aseguro que salvo los pocos agraciados (al menos para este caso) que trabajan directamente en aplicaciones biomédicas (Cáncer, SIDA, Alzheimer…) es una empresa titánica. No ser capaz de comunicar lo que haces a tus seres cercanos es un síntoma de un problema mucho mayor: la brecha entre Ciencia y Sociedad.

¿Difícil? ¿Por qué?. En primer lugar, como bien indica mi hermana psicopedagoga, los científicos carecemos de formación pedagógica específica. Si bien desde el principio se nos “adiestra” en la discusión y tratamiento de datos, no se nos alienta a la divulgación y comunicación de esos resultados para que sean comprensibles para aquellos que no son especialistas. Otro de los problemas es la falta de una verdadera educación científica en la sociedad -incluso entre los más jóvenes- que siente las bases para comprender hechos más complejos. De la televisión, casi mejor ni hablar.

Hay que aprender a comunicar o seguiremos alejandonos irremediablemente, algo que en la sociedad tecnológica actual no podemos, ni debemos, permitirnos. No hace falta que nos convirtamos en David Attemborough, Félix Rodríguez de la Fuente o Richard Dawkins para hacerlo, bastaría con pensar primero con quien estamos hablando, cuales son sus conocimientos de esa materia y como podríamos hacerle entender el problema que tratamos/solucionamos. Armarse con las herramientas necesarias: ejemplos, comparaciones y un vocabulario apropiado. No hablamos de desvirtuar la complejidad de la ciencia, sino de hacer participe a nuestra sociedad aunque sea solo de un pedazo de ella. ¿Comunicamos?.

Anexo:

Ejemplo concreto de menor a mayor complejidad según los conocimientos del interlocutor de como explicar una información científica concreta (en este caso mi propio trabajo actual):

  1. “Tratamos de entender como se consigue regular y evitar un problema que está muy relacionado con el Alzheimer y varios tipos de cáncer. Como es un problema común para todos los seres vivos no necesitamos trabajar con personas o animales en el laboratorio sino con muestras extraídas de bacterias que nosotros mismos crecemos.”
  2. “Estudiamos un sistema de proteínas que es capaz de evitar, en el interior de las células, un proceso muy importante y perjudicial para todos los seres vivos: la agregación de proteínas. En este proceso las proteínas, que son las verdaderas máquinas de la célula, se “estropean” y se acumulan juntas produciendose un daño difícil de reparar. Por ejemplo este proceso ocurre en el Alzheimer y en varios tipos de cáncer aunque se desconoce porque las células de estos enfermos no son capaces de evitarlo. Nosotros estudiamos estos sistemas en bacterias ya que parece que se conservan en todos los seres vivos pero las bacterias tienen los más simples y es por donde se debe empezar.”
  3. “Estudiamos un sistema de chaperonas de E. coli, DnaK y ClpB, que son capaces de solubilizar y replegar agregados proteicos de forma eficiente, algo que se creía imposible hace solo 10 años. Se desconoce como interactuan los componentes de este sistema y si existen más componentes de los descubiertos hasta ahora. Esta claro que son imprescindibles para la viabilidad celular en estados de stress (térmico, por ejemplo). Se han encontrado homólogos de estas proteínas en hongos y plantas donde juegan papeles cruciales al igual que en bacterias. Hay multitud de datos que apuntan a que en animales también existen y que podrian estar dañados o desregulados en enfermedades neurodegenetivas como el Alzheimer, Parkinson, amiloidogénicas y varios tipos de cáncer en los que también otra chaperona, hsp90, esta afectada.”

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Atlas del Conocimiento Humano

Atlas del conocimiento mundial 

¿Cómo ha avanzado el conocimiento a lo largo de la historia? ¿Que factores han influenciado en el progreso para llegar al punto que estamos? Estas son algunas de las preguntas que han llevado a la construcción del gráfico superior. La representación del avance en el conocimiento entendido como la acumulación de descubrimientos, teorías e invenciones a lo largo de la historia. A todos los avances se les ha asignado el mismo peso para no introducir valoraciones personales mas allá de la elección de cuales están incluidos (ver más abajo el sistema de elección).

Esta historia comienza hace 30000 años cuando ya teniamos 4 pilares básicos: la capacidad de comunicación, el control del fuego, la pintura y las armas básicas (como el cuchillo). Los avances representados en la parte superior son los siguientes (distribuidos en 4 categorías):

Herramientas: ábaco, brújula, arado, guadaña, rifle, espada, lentes oculares, sierra, reloj, reloj de péndulo, telar, aguja, vela, balanza, cuenco, telescopio, nivel, anzuelo, cincel, rueda, microscopio. 

Transporte, comunicación y sociedad: dinero, mercado libre, domesticacion, agricultura, propiedad privada, democracia, internet, escritura, cine, contenedores, ferrocarril, telégrafo, teléfono, radio, televisión, Ley de Derechos Humanos, ateísmo, humanismo, filosofía, método científico, caravela, satélites, imprenta, sextante.

Ciencia: número 0, número pi, esfericidad de la Tierra, heliocentrismo, estructura del DNA, tratado de anatomía humana, selección natural, penicilina, leyes de la herencia, gravitacion universal, relatividad, teoría cuántica, teoría celular, secuenciación del genoma humano, Big Bang, tabla periódica de los elementos, fusión fisión nuclear, laser, semiconductores, anestesia, tectónica de placas, desarrollo embrionario, vacunación, leyes de la termodinámica, ley de conservación de la masa, descubrimiento de los microorganismos, radiactividad, Principio de Arquímedes.

Tecnología: coche, ordenador, electricidad, papel, microchip, acero, máquina de vapor, astrolabio, fermentación, pasteurización, carrera espacial, Alto Horno, uso del petróleo, bombilla, cámara fotográfica, fibra óptica, agua corriente, tecnología inalámbrica, la píldora, escáner, bomba atómica, caucho, aviación, potabilización del agua.

Avances en la Grecia ClásicaAunque la forma del gráfico se ajusta muy bien a una exponencial no hay que dejar de lado algunas variaciones importantes como los grandes avances de la Grecia Clásica (en azul claro a la izquierda). Unos avances equiparables a los 5000 años anteriores y seguidos de un vacio considerablemente largo. No en vano debemos algunos de los mayores avances en todas las áreas a esta época: democracia, número pi, el primer cálculo de la esfericidad terrestre, filosofía, humanismo…

Los seres humanos adoran el tiempo en el que vivieron, considerándolo siempre el mejor. Es inevitable que se sesguen los datos al elegir muchos de los avances cercanos como los más influyentes de la Historia. Los 2 últimos siglos representan el 50% de todo el avance en esta representación pero sería difícil evitarlo: ¿eliminamos la radio, la aviación, la penicilina, la carrera espacial o internet?. Sin embargo aunque suele representarse el siglo XX como el más prolífico en esta representación lo hace de forma similar al XIX quizás porque la percepción de posteridad aun no ha cuajado en muchos de los avances. Este punto queda patente al observar que solo se ha incluido un evento del siglo XXI, la Secuenciación del Genoma Humano (SGH). A día de hoy solo los gurus y los expertos de cada área podrían estar cualificados para meterse en el pantanal de evaluar que avances de los actuales serán reconocidos dentro de unos siglos como verdaderamente relevantes. Me aventuro con la SGH ya que creo que nadie discutirá su paso a la posteridad.

Es interesante observar la distribución de las herramientas a lo largo de la Historia (y Prehistoria), a ellas debemos la mayor parte del avance antes de Cristo y su pequeña historia acaba en la época del Método Científico. Así con todas las herramientas dispuestas, gran parte de los avances sociales y las tablas de la Ciencia (gracias a Descartes) comienza la era de la ciencia y la tecnología.

Avances en los ultimos quinientos años

Me parece realmente curioso el empuje de principios del siglo XX propiciado principalmente por descubrimientos en física, me ha recordado  la histórica foto de científicos de la Conferencia de 1927 con Einstein, Curie, Plank…

Metodología del atlas

La elección de los elementos incluidos a respondido a varios parámetros:

Los 4 grupos se han elegido para facilitar la visualización y para delimitar los aspectos a evaluar, de tal forma que todos los grupos incluyen un número similar de elementos (entorno a 25), la asignación a un cada grupo se ha realizado de acuerdo a la relevancia que adquirió dicho elemento: así el coche esta incluido en tecnología en vez de transporte donde encontramos el ferrocarril o la aviación, más ligados al gran transporte de mercancías (entiendo que estas asignaciones son discutibles).

Las fechas asignadas corresponden a la primera referencia conocida de dicho elemento como tal (no en sus formas muy arcaicas) en cualquier lugar del planeta: la imprenta de tipos moviles fue ideada en el siglo IX en China aunque normalmente se otorgue su creación al siglo XV por su relevancia en Occidente. Algunas excepciones a esta regla se deben, en el caso de la tecnología, a la primera aplicación industrial de dicho elemento como ocurre con el petróleo o el caucho que aun siendo conocidos desde antaño requirieron de avances para ser útiles como los conocemos hoy en día.

La elección de los avances es seguramente el tema más espinoso. Las herramientas han sido elegidas directamente de la lista que realizó la revista Forbes. Para el resto de grupos me he basado en listas realizadas por BusinessWeek y grupthink. He recogido la mayoría de las escogidas en ellas (por razones obvias no todas: el pan de molde no creo que merezca un hueco aquí 🙂 ). Para los avances científicos he recurrido a los Breakthrough que señala Wikipedia y escogiendo siguiendo mi criterio personal (que espero no esté demasiado sesgado a las ciencias naturales, sin embargo es evidente la falta de elementos provenientes de las ciencias sociales: agradecería cualquier recomendación ya que soy nulo en esa materia).

Es posible que exista algún elemento cuya inclusión pueda ser bastante discutible, como el ateísmo. Estoy dispuesto a sustentar con argumentos todos los elementos incluidos o a descartarlos si se presentan opiniones y argumentos sólidos en su contra.

Para finalizar, este esquema contiene bastantes aspectos subjetivos aunque considero que no habría demasiada variación al utilizar otros varemos ya que dada la cantidad de datos incorporada unos pocos más o menos no variarían la curva ostensiblemente. Como suele decirse: son todos los que están pero no están todos los que son

(Como he dicho agradeceré cualquier sugerencia sobre la modificación de la tabla ya que es una versión beta)

¿Cual o cuales de todos ellos crees que han sido los más relevantes? 

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Freud y Rajoy: desde el clítoris hasta el matrimonio gay

El siempre elocuente Borges tuvo mucho sobre lo que elegir para escribir su Historia Universal de la Infamia, pues de seres infames ha estado la historia colmada. Si alguien decidiera escribir hoy la Historia Universal de la Infamia hacia las Mujeres no debería jamas olvidar a Sigmund Freud ya que pocos hombres han afectado tan negativamente al comportamiento de tanta gente como el padre del psicoanálisis.

Para entenderlo debemos remontarnos  un centenar de años al apogéo freudiano cuando escribió que las niñas poseen una zona erógena, el clítoris, y que el paso a la madurez de las mujeres pasa inevitablemente por la transferencia de esa zona erógena a la vagina siendo la frigidez la ausencia de estimulación vaginal. Curiosamente ya entonces se conocía la homología entre el glande masculino y el clítoris femenino, siendo ambos el mismo órgano, pero sobre todos los aspectos peso uno: el machismo, que necesitaba explicar el orgasmo femenino como acción directa de la penetración masculina.

Hizo falta la llegada de un investigador llamado Kinsey (entomólogo dedicado al estudio de las avispas, para ser exactos) que decidiera hacer un riguroso estudio sobre el comportamiento sexual de hombres y mujeres norteamericanas publicado en 1953. La sociedad puritana de la época quedó aturdida por los resultados presentados: el 79% de las mujeres que se masturbaban lo hacían por estimulación del clítoris frente al 1,5% que lo hacían por penetración vaginal, además solo el 30% era capaz de llegar al orgasmo durante el coito. La explicación de este fenómeno en realidad no era complicada ni demasiado desconocida: la vagina es poco sensible mientras que el clítoris es una zona altamente irrigada por nervios, y sin embargo, muchas de esas mujeres vivían con vergüenza o insatisfacción pensando que eran incapaces de “completarse como mujeres adultas”. La investigación de Kinsey abrió la puerta a la revolución de la sexualidad de las mujeres y cerró las puertas a la financiación de sus investigaciones: sus fondos fueron retirados.

Pasado el tiempo otras batallas de derechos han tenido que librarse y ahora el campo de batalla es la homosexualidad. Los derechos de gays y lesbianas son peleados  y adquiridos con cuentagotas y su visibilidad pública es más reciente que el que escribe estas lineas. Hace unos años en España se abrió una puerta como en la que se adentró Kinsey: los matrimonios entre personas del mismo sexo. Se mostraba en ese momento una realidad que existía cubierta de sombras: la existencia de familias homoparentales. Se iluminaba un tipo de relación que había sido -y sigue siendo- denostada de antinatural como así lo fuera el orgasmo por estimulación del clítoris. Los años pasan y poco a poco la realidad aflora y tenemos un puzzle más completo de quienes somos y la diversidad de nuestras costumbres. Ahora solo el tiempo dirá cuando se escribirá la Historia Universal de la Infamia hacia la Homosexualidad y si, por circunstancias del destino, Mariano Rajoy estará en ese libro.

(La inspiración de este post y los datos de Kinsey  provienen de Bully for Brontosaurus de S. J. Gould)

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¿Qué puede hacer la Sociedad para educar a los menores?

Si hay un juez que se ha hecho famoso por lo extraño de sus sentencias en España (al margen de Garzón, Marlaska y Co.) es Emilio Calatayud. Este juez de menores de Granada ha salido repetidamente en numerosos medios informativos por su singular forma de tratar a los menores que han cometido faltas o delitos. Su visión de la justicia se sustenta en la reinserción de los menores entendida como una tarea que implica la colaboración de todos los agentes sociales. Su capacidad para utilizar todas las herramientas disponibles para solucionar un problema tan importante como el viraje a la delicuencia y marginalidad de los menores debería servir de ejemplo para muchos de sus colegas. Los siguientes vídeos corresponden a una intervención suya en unas charlas sobre educación.

(Parte 1/2)(Parte 2/2)(¡Gracias a Pati por enseñármelo!)

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Probabilidad de infectarse con el virus del SIDA

Estas son las probabilidades de infectarse con el VIH al tener contacto con una fuente afectada. Conocer los riesgos es vital para prevenirlos. Hay que recordar que no existe evidencia alguna de que exista riesgo de infectarse por contacto físico, saliva (besarse) o relaciones sexuales utilizando preservativos de forma correcta.

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Ruta de exposición Infecciones estimadas por cada 10.000 exposiciones a la fuente de infección
Transfusión sanguínea 9,000
Nacimiento 2,500
Intercambio de jeringuillas  67
Receptor/a en coito anal* 50
Inyección cutánea 30
Receptor en coito vaginal* 10
Penetrador en coito anal* 6.5
Penetrador en coito vaginal* 5
Receptor/a en sexo oral* 1
Penetrador en sexo oral* 0.5
* asumiendo ausencia de preservativo   (los datos de sexo oral corresponden solo a hombres aunque nada indica que existan diferencias entre sexos) 

 Fuente: Wikipedia (AIDS)

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Break the Science Barrier

[Part 1 (1/2)] 

Broadcasted in 1996 on a british channel, Break the Science Barrier is a journey that approaches Science to us and shows how important is to fight ignorance by using real problems and circumstances that science had solved. Richard Dawkins host this documentary that follows him as he meets with people who have experienced a Science breakthrough first-hand: the first Pulsar ever discovered, DNA fingerprinting or a protein involved in Cancer development. The documentary is split into 6 parts and it is available on Youtube, Google Videos or its official site by free (it´s also possible to order on DVD for 15$).

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David Beckham, Jonas Salk y otras tragedias griegas

La explicación más mística sobre el origen de las olimpíadas nos remonta a la leyenda de Hércules, quien las fundó en honor a su padre, el dios Zeus en los albores de la Historia. Su historia, la real, narra su inicio 2800 años atrás y su importancia en aquella Grecia que llamamos clásica carecía de igual. Los atletas, varones griegos libres, competían por una corona de laurel en pruebas de lucha, lanzamiento de disco, jabalina, carreras ecuestres, carreras de hoplitas… los ganadores eran agasajados con poemas en su nombre, estatuas y privilegios que conservaban toda la vida. Eran sin lugar a dudas los héroes de aquel pueblo clásico. Sus nombres serían probablemente reconocidos por cualquiera que se hallara entre las fronteras griegas y las discusiones sobre que héroes eran merecedores de mayor respeto se encontrarían llenas de la pasión que siempre caracterizó a los pueblos mediterráneos.

Pero ¿Alguien recuerda un solo nombre de aquellos atletas? ¿Y de algún otro ciudadano de aquella Grecia? ¿Tal vez a Sócrates,  Platón,  AristótelesHomeroEuclides o Herodoto?.

Hace casi 60 años Jonas Salk, médico y biólogo estadounidense, consideró la posibilidad de atenuar al virus causante de la poliomelitis (polio) para utilizarlo como vacuna. En 1952, antes de su utilización, más de 50.000 niños estadounidenses y millones en todo el mundo quedaron paralizados por la polio y un 20% de ellos murió. Tras la introducción de la vacuna los casos se redujeron entre un 85-90% (Datos de 1955). La vacuna nunca fue patentada, en palabras del propio Jonas: “¿A quién pertenece la vacuna de la polio? ¡A la gente! ¿o puedes patentar el Sol?”.

Apostaría mi blog a que el 90% de la población europea desconoce quien es Jonas Salk (Por favor, ¡Ni siquiera tiene página en la Wikipedia en castellano!) y que casi el mismo porcentaje conoce sobradamente el nombre de David Beckham. Seguramente el resultado sería similar si al remontarme 2500 años preguntara si podrían revelarme el nombre de algún filósofo, la respuesta sería probablemente una retalía de lanzadores de jabalina y jinetes sin parangón.

Me conformo, quizás, con la idea de que dentro de 1000 años todo el mundo sabrá quien fue Jonas Salk y solo un par de freakies enganchados a la Futbolopedia 9.0 podrán nombrar a los galacticos de inicios de siglo equis-equis-palito. Aun así, por si acaso, cuando tenga un hijo y me pida la camiseta de Beckham o cualquier otro futbolista intentaré recordar que gracias a Jonas Salk estaré más seguro de que él podrá jugar al fútbol sin necesidad de muletas.

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